jueves, 29 de octubre de 2020

La mutagénesis letal, una técnica genética con la que los científicos podrían derrotar al coronavirus

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Desde que se conocieron los primeros casos de SARS-CoV-2 en el mundo, a finales de 2019, los científicos no han cesado en su intento de encontrar un tratamiento efectivo o una vacuna que ponga fin al virus. El coronavirus, que ya ha matado a más de un millón de personas y ha afectado a casi 37 millones, ha paralizado medio mundo.  


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Por ahora se han hecho infinidad de estudios y ensayos clínicos para tratar de descifrar cómo funciona este nuevo virus, y aunque todos han servido para corroborar o desmentir la eficacia de algún medicamento contra el virus, no se ha encontrado el remedio infalible. Ahora, tal como explicó la BBC, los médicos contemplan una nueva estrategia: la mutagénesis letal.


El objetivo de los virus es sobrevivir el máximo tiempo posible en los organismos sin llegar a matarlos, por lo que cuando el sistema inmune se hace resistente a ellos, los virus tienen la capacidad de mutar para vencerlo y sobrevivir más tiempo. 


La adenina, guanina, citosina y uracilo son los nucleótidos del código genético del Covid-19. La manera en que están situados en la cadena genética determinará cómo se replica el virus. Ahora, esta práctica que el virus hace por sí mismo -en algunos casos- se contempla como opción para conseguir acabar con el nuevo coronavirus. Si los virus tienen su propio material genético ARN, cuando se replican y mutan terminan perdiendo efectividad, ya que cambian su material genético. 


Así pues, los cambios genéticos que generan mutaciones producen en realidad errores en las secuencias genéticas, por lo que los virus pierden efectividad cuando han mutado muchas veces. 


Esteban Domingo, virólogo del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa, en Madrid, fue uno de los primeros científicos que demostró que los virus ARN cometían errores al multiplicarse. El científico explicó a la BBC que "mutar hasta morir significa que un exceso de mutaciones hace que las proteínas sintetizadas por el virus tengan tantos cambios que no funcionen bien"


"Es como si te doy para escribir un ordenador al que programo para que de cada diez letras que escribas, una esté equivocada y que debas reproducir este texto varias veces con el mismo ritmo de letras equivocadas. Verás que al final te resultaría un texto incomprensible. Es lo que le ocurre al virus y el resultado es incapacidad de infectar", prosigue Domingo.


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Cuando los virus mutan varias veces, parte del material genético que lleva la carga viral es incapaz de entrar en las células humanas, por lo que deja de infectar a los humanos. Según cálculos, el material genético de algunos virus pierde hasta el 50% de su carga viral. Ahí es donde la mutagénesis letal es efectiva. Cuando los científicos son capaces de hacer que un virus mute varias veces, consiguen que el virus pierda hasta el 99% de su carga viral. 


"A lo mejor en una población normal un 50% de estos virus no son viables. La idea de la mutagénesis letal es que si le hacemos mutar al virus 10 veces más, en vez de un 50% va a ser un 99,9% de la población que no va a ser viable", explica a la BBC Armando Arias, virólogo de la Universidad de Castilla-La Mancha, quien asegura que para el virus, mutar es una "estrategia de riesgo-beneficio".


Este método se empezó a estudiar a finales de la década de los 80 en la Universidad de California San Diego. Domingo fue uno de los investigadores que llevó a cabo el estudio, en el que los científicos aumentaron el nivel de mutación de un virus ARN mediante agentes que provocan sus cambios y vieron que los virus que mutan mucho de por sí no mantienen su infectividad cuando se les hace mutar más. "Actualmente, la mutagénesis letal se ha convertido en un campo muy activo de la farmacología antiviral", explica Domingo al medio británico.


Ahora, varios virólogos están trabajando en dos fármacos que pueden causar mutagénesis letal ---el favipiravir y la ribavirina- y los están probando con el nuevo coronavirus con la intención de hacerlo mutar hasta que pierda su infectividad.

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