Uno, dos, tres... Un estudio recuenta más de 1.500 millones de árboles en el Sáhara

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@Martin Brandt


"Ni que fuera el Sáhara". Expresiones como esta para referirnos a lugares con mucho calor, sol y pocas sombras es lo que reafirma nuestro pensamiento de que en el desierto del Sáhara hay arena, algunos insectos, escorpiones y poco más. La indústria hollywoodiense y los reportajes de National Geographic del tipo "Wild Africa" también han ayudado a que nos hagamos una idea muy cerrada de lo que es el desierto saharaui.


Es por este motivo que con nuestra imagen fijada en la cabeza nos es inconcebible que en el Sáhara haya millones de árboles. Sí, sí, millones. Esta es la conclusión a la que ha llegado un estudio internacional en el que apuntan que en una zona concreta del noroeste de África se encuentra "un número inesperadamente grande de árboles", tal y como informa la BBC.


El estudio, que se ha publicado en la revista científica Nature, explica que los árboles no están todos juntos "formando bosques" sino que son "solitarios" y están escampados en miles y miles de kilómetros cuadrados. El grupo de investigadores internacional ha logrado contarlos uno a uno.


1.800 MILLONES DE ÁRBOLES


La zona del noroeste de África de la que se habla en el informe pasa por territorios de países como Argelia, Mauritania, Senegal y Mali, e incluye partes del Sáhara occidental como también del Sahel, el cinturón de la sabana semi árida tropical al sur del desierto. 


La cantidad total de árboles que se han contabilizado llega a la friolera cifra de 1.800 millones de ejemplares. El principal autor del estudio, Martin Brandt, de la Universidad de Copenhague, ha indicado que si bien "la mayoría están en el Sahel, hay cientos de millones en el propio Sáhara". "Se trata de un árbol por hectárea de promedio en el Sáhara hiperárido. No suena mucho, pero creo que es más de lo que uno podría haber pensado", señala.


Brandt también explica que el área que han investigado junto a su equipo solo se trata del 20% del Sáhara y del Sahel, "por lo que el recuento total de árboles es mucho mayor".


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Cantidad de árboles por hectárea en el noroeste de África. /@Martin Brandt


¿CÓMO SE RECONTARON?


El sistema que usaron para computar todos los árboles, no fue presencial "y a mano" como algunos pensaban. El grupo de investigadores, que ha contado con expertos de la NASA en Estados Unidos, del Centro Nacional para la Investigación Científica (CNRS) en Francia y del Centro de Monitoreo Ecológico de Dakar en Senegal, usó imágenes satelitales de alta resolución -que normalmente están reservados a usos militares o industriales- para realizar el recuento. 


De acuerdo con la BBC, el equipo visualizó más de 11.000 imágenes de la región investigada, registradas por cuatro satélites de la Agencia Nacional de Inteligencia de EE.UU., que forma parte del Departamento de Defensa de dicho país. 


Para hallar los árboles, usaron un tipo de inteligencia artificial conocido como aprendizaje profundo (deep learning), en el que se le enseña al sistema a hacer algo. En este caso, a identificar árboles con la especificación de que fueran con las copas de más de tres metros cuadrados, para que no se confundieran con los arbustos.




El trabajo mostró que, de promedio, las copas eran de unos 12 metros cuadrados. Los investigadores también apuntan que si se hubiera añadido a la vegetación con menos de tres metros cuadrados, el total de espacio verde en esta zona del desierto sería del 20%.


"NO SOLUCIONA EL PROBLEMA DE LA DEFORESTACIÓN"


Con el hallazgo hay quien cree que puede ser una buena noticia para aliviar el problema de la deforestación. Sin embargo, Martin Brandt, el principal autor del estudio, aclara que "los árboles de las zonas áridas siempre han estado ahí. Conocer su número y ubicación es importante, pero no es equivalente a que crezcan nuevos árboles y compense la desertización".


Igualmente Brandt destaca que los árboles en el desierto no absorben tanto dióxido de carbono en la atmosfera como los que se encuentran en selvas o bosques. Aun así, sí "constituyen un sumidero de carbono considerable", detalla. Además, también "son cruciales para los medios de vida, fertilizan el suelo, lo que conduce a mayores rendimientos y brindan sombra y refugio a humanos y animales. Generan ingresos y son claves para la nutrición", culmina.



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